¿Qué es la Estación Espacial Internacional?

Estación Espacial Internacional
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Cuando el hombre logró llegar a la luna en diciembre de 1968, fue el inicio de una intensa carrera tecnológica entre los Estados Unidos y la entonces Unión Soviética lo cual derivó que al día de hoy, las cinco agencias espaciales más importantes del mundo sean parte de un proyecto de colaboración multinacional que dio forma a la Estación Espacial Internacional.

Ha sido un camino largo el que se ha recorrido, pues los sueños del hombre para conquistar primeramente el cielo y después el espacio, lo llevó a construir el primer avión hasta llegar al primer cohete para la navegación espacial.

Los primeros modelos aeronáuticos se atribuyen a Leonardo da Vinci, natural de la ciudad italiana de Florencia, quien inventó la máquina voladora y cuya construcción podría considerarse como el primer precursor del vuelo del hombre. Asimismo, el artista florentino creó una especie de helicóptero, cuyo principio era el mismo que el de esas máquinas modernas, hoy tan comunes.

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Ahora, a más de medio siglo después de que el hombre llegara a la luna, los humanos se están preparando para volver a poner sus huellas en la superficie lunar.

Estados Unidos, China, Europa y Rusia, se encuentran dentro de una carrera global para regresar a los humanos a la superficie lunar, un objetivo que están planeando alcanzar entre el 2024 y el 2030.

¿Qué es una estación espacial y para qué sirve?

Una estación espacial es una construcción artificial diseñada para hacer actividades en el espacio exterior, con diferentes propósitos. 

Se distingue de otra nave espacial tripulada por su carencia de un sistema de propulsión principal (en lugar de eso, otros vehículos son utilizados como transporte desde y hacia la estación), y de medios de aterrizaje. Las estaciones espaciales están destinadas a orbitar la Tierra.

Asimismo, son usadas para estudiar los efectos del vuelo espacial, sobre el cuerpo humano a largo plazo y también como plataformas para numerosos y prolongados estudios científicos que sean útiles en otros vehículos espaciales.

Se han propuesto algunos diseños de estación espacial que se pretende sean hábitats a largo plazo espaciales para gran número de personas, en esencia “ciudades en el espacio” donde la gente tendría sus hogares. Hasta ahora esos diseños son sólo hipotéticos, y nunca fueron seriamente considerados para emplearlos actualmente.

Estaciones espaciales

Algunas de las estaciones espaciales actuales y antiguas, son:

  • Saliout-1
  • SkyLab
  • Mir
  • ISS (Estación Espacial Internacional, por sus siglas en inglés)
  • Shenzhou

¿Qué es la Estación Espacial Internacional?

Se trata  de una estación espacial modular ubicada en la órbita terrestre baja. 

Es un proyecto de colaboración multinacional entre cinco agencias espaciales participantes: NASA (EU); Roscosmos (Rusia), JAXA (Japón), ESA (Europa), y la CSA (Canadá).

La estación sirve como un laboratorio de investigación en microgravedad permanentemente habitado en el que se realizan estudios sobre astrobiología, astronomía, meteorología, física y otros campos de la ciencia.

La ISS también está capacitada para probar los sistemas y equipamiento necesarios para la realización de vuelos espaciales de larga duración como pueden ser las misiones a la Luna y Marte.

Está considerada como uno de los logros más grandes de la humanidad.

El programa de la ISS es una evolución de la estación espacial Freedom, propuesta de Estados Unidos concebida en 1984 para la construcción de una estación tripulada permanentemente en la órbita terrestre, y la propuesta de la Mir-2 concebida por Rusia con objetivos similares

La estación se divide en dos secciones: El Segmento Orbital Ruso (ROS), operado por Rusia; y el Segmento Orbital Estadounidense (USOS), compartido por varias naciones. 

Está formada por varios módulos presurizados habitables, armazones estructurales, paneles solares fotovoltaicos, radiadores térmicos, puertos de acople, bahías de experimentos y brazos robóticos.

¿Cuál es el objetivo de la Estación Espacial Internacional?

La ISS se construyó originalmente con la intención de ser un laboratorio, observatorio y fábrica a la vez que provee transporte, mantenimiento y una base en la órbita terrestre baja para misiones a la Luna, Marte y asteroides. 

Sin embargo, no todos los usos previstos en el memorándum de entendimiento original entre la NASA y Roscosmos se han cumplido.

En la Política espacial de los Estados Unidos de 2010 se le otorgaron los roles adicionales de servir propósitos comerciales, diplomáticos, y educacionales.

¿Cuáles son los usos de la tecnología espacial?

La tecnología espacial tiene múltiples usos: desde los muy específicos y relacionados con campos de investigación muy especializados hasta aquellos que se perciben en la vida cotidiana como revisar el pronóstico meteorológico, ver televisión por la antena parabólica o utilizar un dispositivo GPS.

En la actualidad ¿existe una carrera espacial?

La carrera espacial fue una disputa entre Estados Unidos y la Unión Soviética por la conquista del espacio que duró aproximadamente de 1955 a 1975. 

Esta pugna supuso el esfuerzo paralelo de ambas potencias de explorar el espacio exterior con satélites artificiales y de enviar humanos al espacio y a la superficie lunar.

Luego de haber llegado a la luna en 1968, la NASA tenía planes ambiciosos con los que dar continuidad a la exploración espacial tripulada.

Sin embargo, pronto descubrieron que ya habían consumido la mayor parte del capital político del que disponían para hacerlo.

Y en 1969 el presidente de los Estados Unidos, Richard Nixon percibía una pérdida de apoyo político para un nuevo programa al estilo del Apolo, que había disminuido notablemente con el primer alunizaje. 

Buscó relajar la tensión con la Unión Soviética y con China y recortó el presupuesto de la NASA para dedicarlo prácticamente por completo al desarrollo del transbordador espacial.

Por su parte, la Unión Soviética pasó a centrar sus esfuerzos en el desarrollo de estaciones espaciales en órbita terrestre. 

En 1971 lanzó la primera de la historia, un laboratorio en órbita llamado Saliut 1

El programa Saliut continuó hasta 1986, sentando las bases para la creación de futuras estaciones compuestas por varios módulos como la Mir y la Estación Espacial Internacional.

Una nueva carrera espacial

Y aunque su ritmo ha disminuido, la exploración espacial continúa avanzando mucho después del fin de la carrera espacial.

Otros programas como el de la Agencia Espacial Europea (ESA) o el programa espacial chino contribuyen a la exploración espacial desde otros frentes. 

La ESA invierte principalmente en proyectos de observación de la Tierra, navegación por satélite y en el nuevo lanzador Ariane 6.

China, por su parte, centra sus esfuerzos en la nave tripulada Shenzhou, las estaciones espaciales Tiangong y la exploración lunar.

Además, un nuevo advenimiento de iniciativas privadas bajo la filosofía del NewSpace pretende impulsar el turismo espacial, disminuir los costes de lanzamiento y crear valor a partir de constelaciones de satélites estandarizados por lo general más pequeños.

¿Quién fue el primer hombre en el espacio?

El 4 de octubre de 1957, la Unión Soviética lanzó el satélite artificial Sputnik 1, el primero en la historia en alcanzar la órbita terrestre y con el que arrancaría la llamada Carrera Espacial, en el contexto de la Guerra Fría con los Estados Unidos.

Posterior a este lanzamiento, tanto Rusia como los Estados Unidos, realizaron otros que incluyeron incluso animales, antes de intentarlo con personas.

Por ejemplo, el 3 de noviembre de 1957, a bordo del Sputnik 2 de fabricación rusa, se lanzó a la perra Laika, convertida en el primer animal en viajar al espacio y quien muriera una semana después del lanzamiento debido a la falta de oxígeno.

Estados Unidos, esperó hasta el 31 de enero de 1961, cuando puso en el espacio a HAM, un chimpancé que se convirtió en el primer homínido en estar fuera de la órbita terrestre.

Este vuelo duró 16 minutos y 39 segundos tras los que fue recatado en el océano Atlántico con solo una magulladura en la nariz.

Y el 12 de abril de ese mismo año, el astronauta ruso, Yuri Alekséyevich Gagarin se convirtió en el primer ser humano en viajar al espacio exterior, a bordo de la Vostok 1.

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